Eric B. & Rakim - Follow The LeaderW drugiej połowie lat 80.tych niemal każdego miesiąca na scenie hip hopowej do głosu dochodzili nowi artyści solowi i grupy muzyczne. W tamtym okresie wielu późniejszych kultowych wykonawców stawiało swoje pierwsze kroki w branży fonograficznej. Przy ogromnej konkurencji na rynku kontrakt płytowy otrzymywali tylko najlepsi raperzy, producenci i DJ’e. W niejednym przypadku sprawy wydawnicze rozbijały się o odpowiednie kontakty w środowisku. Niekiedy też liczył się przysłowiowy łut szczęścia, dzięki któremu zawiązywały się nowe formacje. Koronnym przykładem na potwierdzenie tych słów jest historia powstania jednego z najważniejszych duetów hip hopowych – Erica B. & Rakima. Blisko ćwierć wieku temu ukazał się ich drugi album, „Follow the Leader”. Videoclip nagrany do tytułowego utworu z LP uważa się po dzień dzisiejszy za klasyczny obraz.

Historia tego znamienitego duetu należy do jednych z najciekawszych anegdot dotyczących początków współpracy pomiędzy twórcami hip hopowymi. Eric B. był związany ze światem muzycznym już od dzieciństwa – grał wtedy na trąbce i perkusji. Po ukończeniu szkoły średniej wychowanej nowojorskiego Queens zamienił te instrumenty na gramofony i w szybkim czasie dostał angaż w radiu WBLS, w którym pracowali wówczas choćby Mr. Magic i Marley Marl. Po zdobyciu doświadczenia w rozgłośni radiowej, Eric Barrier postanowił sprawdzić się jako producent i DJ studyjny. Brakowało mu jedynie stałego partnera muzycznego, więc rozpoczęły się poszukiwania godnego zaufania i utalentowanego Emceego. W pierwszej kolejności artysta o potężnej posturze otrzymał informacje o posiadającym reputację dobrego battle rapera Freddie’em Foxxxie, ale nie udało się jego zastać w domu. Alvin Toney, osoba pomagająca wówczas Ericowi B., szybko polecił próbę nawiązania kontaktu z Williamem Michaelem Griffinem, Jr., znanym jako Rakim. Tym razem pracownicy WBLS nie pocałowali klamki i po dłuższej rozmowie w mieszkaniu 18-letniego Rakima Allah zdecydowano się o podjęciu współpracy.

Na pierwsze efekty kooperacji nowojorskich wykonawców nie trzeba było wcale długo czekać. Debiutancki singiel duetu, „Eric B. Is President” b/w „My Melody” ukazał się w drugiej połowie 1986 roku, stanowiąc jedną z największych sensacji połowy lat 80.tych w rapie. Szczególnie dużo miejsca poświęcano niesamowitemu stylowi Rakima. Młody Emcee z Long Island na nowo zdefiniował technikę posługiwania się słowem w rapie, stając się następnie inspiracją dla tysięcy raperów z całego globu. Wydany w lipcu 1987 roku pierwszy longplay nowojorczyków – „Paid In Full” – został entuzjastycznie przyjęty nie tylko w branży hip hopowej, ale również przez mnóstwo osób jedynie pośrednio związanych z tą kulturą. Rok później ujrzał światło dzienne drugi album Erica B. & Rakima„Follow the Leader”. Wydawnictwo przyniosło im jeszcze więcej przychylnych opinii od fanów i mediów, co wydatnie pomogło im w odniesieniu także sukcesu komercyjnego. Wpływ na to miały odpowiednio dobrane single, w tym promocja poparta pieczołowicie przygotowywanymi klipami. Teledysk zrealizowany do „Follow the Leader” okazał się przysłowiowym strzałem w dziesiątkę.

Klasyczny teledysk Erica B. & RakimaPremierowa dwunastka nowojorskich artystów kultywowała postać Erica B., co zresztą było naturalnym zabiegiem, podkreślającym fakt, iż bez niego nie doszłoby do wspólnej działalności duetu. Jednak po kilkunastu miesiącach wspólnych sesji studyjnych i koncertów, role odwróciły się. Młodszy partner architekta muzycznej strony nagrań przedstawicieli Wschodniego Wybrzeża USA wyrósł w oka mgnieniu na najbardziej liczącego się i wpływowego mistrza mikrofonu, co znalazło wydźwięk na „Follow the Leader”. Warto też napomknąć, że po przenosinach wykonawców z 4th & Broadway do UNI Records (sublabel MCA Records) pojawiły się również znacznie większe możliwości promocyjne i marketingowe. W związku z tym nikogo nie powinien dziwić rozmach, z jakim nakręcono obraz do tytułowego tracka z drugiej płyty czołowych ówczesnych twórców hip hopowych. Po obgadaniu tematu z nową oficyną wydawniczą, zdecydowano się na realizację obrazu usadowionego w konwencji filmowej, nawiązującej do kina gangsterskiego. Efekt wyszedł naprawdę piorunujący – „Follow the Leader” odegrało istotną rolę w kampanii promocyjnej longplaya.

W teledysku do „Follow the Leader” przenosimy się do lat 20. bądź 30.tych w Stanach Zjednoczonych, które zapisały się na kartach historii Stanów Zjednoczonych jako okres prohibicji, wszechobecnej korupcji i nieustannej walki gangów o wpływy. Rakim wciela się tutaj w rolę przywódcy jednej z organizacji działających na terenie NYC. Wszystkie sceny w klipie pokazują przekrój przez zwykłą codzienną gangsterską codzienność. Przy grze w karty raper odkrywa wtykę konkurencji, która zostaje szybko wyeliminowana. W trakcie wizyty u fryzjera demonstruje swoją siłę i poglądy, dogląda też z boku transakcji dokonywanej z konkurentami w biznesie. Symboliczny moment w videoclipie, to oddanie posłuszeństwa mu przez jednego z nielojalnych pracowników (pocałowanie sygnetu Rakima Allah zostało później wykorzystane przez Westside Connection w obrazie do „Bow Down”). Odnosi się to pozycji nowojorskiego Emceego na scenie hip hopowej i świadczy o jego wielkości. Eric B. gra w teledysku prawą rękę swojego szefa, nadzorując poszczególne elementy ich działalności. W dalszej części klipu dochodzi do konfrontacji z wrogami, a całość ma otwarte zakończenie. Scenografia oraz zdjęcia odegrały duże znaczenie w ostatecznym kształcie „Follow the Leader”, skuteczniej przyciągając odbiorców do videoclipu.

Eric B. & Rakim nagrali łącznie 4 albumy. Ich wpływ na wizerunek rapu w mediach oraz nagrania masy innych twórców jest nie do przecenienia. Po latach „Follow the Leader” uważa się za jedno z najlepszych dokonań nowojorczyków. Teledysk do tego nagrania również zapamiętano z jak najlepszej strony. W kolejnych latach nie raz odwoływano się do tego obrazu, a podobieństwa można było znaleźć nawet w klipie do „Appetite for Destruction” N.W.A. z 1991 roku. Klasyk ponad klasykami, podobnie zresztą jak cały album, który promował.